El cultivo hidropónico comprende una gran variedad de técnicas tratando de adecuarse a las formas, tamaños, procesos fisiológicos y crecimiento de las plantas. No obstante, todas estas técnicas son una variación (o combinación) de estos seis sistemas básicos:

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Técnicas estacionarias

(1) Técnica hidropónica de mecha

Las plantas se soportan en cestas llenas de un sustrato inerte (Perlita, vermiculita, Pro-Mix y fibra de coco) al que llega la solución nutritiva desde el depósito a través de una mecha.

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Ventajas:

  • Simplicidad y bajo coste.

Desventajas:

  • En ocasiones la planta puede consumir solución nutritiva más rápido de lo que la mecha es capaz de suministrarla.
  • Puede haber proliferación de hongos en la mecha.

(2) Técnica de raíz flotante

Se utilizan piscinas opacas sobre las que flota una lámina de poliespán en las que se alojan las plantas con las raíces directamente sumergidas en la solución nutritiva. La oxigenación de la solución se hace de forma automatizada con una bomba sopladora y un temporizador para programar los periodos de aireación.

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Ventajas:

  • Este es probablemente la técnica hidropónica más simple y barata. Ideal para los principiantes.
  • El sistema tiene un rendimiento muy alto.
  • Reutilización del agua.

Desventajas:

  • Esta técnica está limitada al cultivo de plantas pequeñas y de ciclo corto (hortícolas de hoja como por ejemplo la lechuga).
  • La solución requiere un mantenimiento adecuado para evitar proliferación de enfermedades en las raíces por bacterias o por hongos.
  • El pH debe controlarse muy a menudo porque fluctúa mucho debido al crecimiento de las raíces dentro de la solución.

Técnicas Recirculantes

(3) Técnica de goteo con o sin recuperación de solución nutritiva

Es una técnica muy extendida en el cultivo de plantas de ciclo largo (tomates, pimientos, etc.). Las plantas se sitúan en bolsas o canales de cultivo llenas de sustrato inerte en los que se injerta una tubería mediante la cual se hace llegar la solución nutritiva por goteo. En los sistemas con recuperación de solución nutritiva se colocan bandejas con una ligera pendiente (2%) debajo de los canales de cultivo. El sobrante es drenado por gravedad, recogido y conducido al depósito principal para su reutilización. Este sistema permite un mayor aprovechamiento del agua. Sin embargo, si la solución nutritiva se vuelve a reciclar al depósito inicial, requiere un continuo control y ajuste de parámetros como la conductividad eléctrica y el pH. El sistema sin recuperación de solución nutritiva requiere un control más preciso de los ciclos de riego para mantener la humedad óptima y que escorrentía se mantenga al mínimo.

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Ventajas:

  • El coste de construcción es bajo.
  • La acumulación de sales insolubles en el sustrato es mínima debido a que la solución discurre continuamente de arriba hacia abajo.

Desventajas:

  • Puede haber riesgo de obstrucciones en las tuberías.
  • La absorción de nutrientes por parte de la planta es más lenta que en los casos anteriores y por lo tanto el rendimiento del sistema es menor.
  • Nunca consigue recuperarse el 100% de la solución nutritiva de la escorrentía y necesita riegos para limpiar las bandejas de recogida, por lo que el consumo de agua es mayor.

(4) Técnica de inundación y drenaje (Ebb and Flow)

El sistema utiliza una bomba conectada a un temporizador para inundar temporalmente la bandeja de cultivo con solución nutritiva y drenarla de nuevo al depósito. El tiempo entre inundación y drenaje depende del tamaño y tipo de cultivo, la temperatura y la humedad del invernadero y de la capacidad de retención del sustrato. La bandeja de cultivo puede llenarse de sustrato sobre el cual se desarrollan directamente las plantas (bolas de arcilla, perlita, vermiculita, lana de roca o fibra de coco) o pueden emplearse macetas individuales para que sea más fácil moverlas si fuera necesario.

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Ventajas:

  • Reutilización de la solución nutritiva.
  • Permite el cultivo de una alta diversidad de especies vegetales.

Desventajas:

  • Este sistema es muy vulnerable en el caso de fallos en las bombas o temporizadores que pueden interrumpir los ciclos de riego, lo que puede ocasionar que las raíces se sequen rápidamente. Es por eso que se aconseja usar sustratos con una elevada capacidad de retención de agua (fibra de coco).
  • Las sales y minerales insolubles pueden acumularse fácilmente en el sustrato debido a las continuas inundaciones que puede ocasionar el bloqueo de la absorción de nutrientes en las raíces, lo que requiere periódicos ciclos de riego con agua limpia.
  • Baja eficiencia.

(5) Técnica de Película de Nutrientes (Nutrient Film Technique, NFT)

El sistema comprende una serie de tubos o canales de cultivo de PVC con aberturas donde se colocan las plantas dentro de canastillas con un medio de sostén. Dentro de los canales de cultivo discurre una película de solución nutritiva que riega las raíces (2 L/min). La solución se bombea desde un depósito en el que se almacena, se ajustan los parámetros y se realiza la oxigenación forzada (bombas sopladoras o bombeo de agua). Los canales de cultivo se sitúan en bancadas dispuestas en paralelo con una inclinación (1,5 – 4%) para recoger la solución nutritiva por gravedad. Además, estos no deben superar los 6 m de longitud para evitar la pérdida de oxígeno en la solución nutritiva. Este método es idóneo para el cultivo de hortícolas de ciclo corto (lechuga, berro, espinaca, aromáticas…).

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Ventajas:

  • Ahorro significativo de agua con respecto al resto de las técnicas.
  • Acelera el tiempo de cosecha, ya que la facilidad de absorción de la solución nutritiva y la escasa energía dedicada a ello, potencian el desarrollo de la planta.
  • Enorme aprovechamiento de espacio, ya que se puede cultivar en niveles.
  • El movimiento constante del agua evita que el agua se estanque y supone otro medio de aireación.

Desventajas:

  • Mayor coste inicial de instalación que en otros sistemas.
  • Alta dependencia energética.
  • Es un sistema tremendamente susceptible a interrupciones del flujo de solución nutritiva. Un fallo en el bombeo de solución puede acabar con todas las plantas en pocas horas.
  • Requiere un monitoreo adecuado del pH porque fluctúa mucho.
  • En ocasiones las plantas pequeñas deben alimentarse mediante una mecha hasta que las raíces crezcan hasta el fondo del tubo.

(6) Aeroponía

Las raíces crecen suspendidas en el aire dentro de un recinto que no permite el paso de la luz y la solución nutritiva se suministra por nebulización controlada por temporizadores (unos segundos cada pocos minutos).

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Ventajas:

  • Elevada relación de oxígeno/agua.
  • El agua puede reutilizarse el agua.
  • Elevado rendimiento del sistema.

Desventajas:

  • Las raíces se secan rápidamente si los ciclos de nebulización se interrumpen.
  • El pH en la solución fluctúa mucho.
  • Las sales y minerales insolubles puedes obstruir los nebulizadores.
Fuentes consultadas:

SimplyHydro

Growth Technology

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