El pH de la solución nutritiva es un factor fundamental en la absorción de nutrientes y por lo tanto en el correcto desarrollo de la planta.

Concepto de pH

El pH es una unidad de medida para establecer el nivel de acidez o alcalinidad de una solución acuosa.

Escala-pH

La medida del pH viene determina por la relación entre el contenido de protones (H+) y el de iones hidroxilo (OH) en la disolución. En el agua pura existe un equilibrio entre los iones H+ y OH– y  tiene un pH neutro (pH 7). Si en la disolución existen más iones H+ que OH, entonces será ácida y tendrá un valor comprendido entre 0 y 6.9 en la escala de pH. Si por el contrario, la cantidad de H+ es menor, el valor de pH se encontrará entre 7.1-14 y estaríamos hablando de una solución básica.

El pH es un factor logarítmico, lo que significa que cuando disminuye una unidad, se vuelve 10 veces más ácida.

¿Por qué es importante el pH?

El control y ajuste del pH de la solución nutritiva es de vital importancia en hidroponía. Su valor afecta a la disponibilidad de los nutrientes y por tanto a su absorción en la raíz. Un elemento puede encontrarse en distintas formas químicas en función del pH de la solución, pero sólo las formas químicas solubles serán directamente asimilables por las raíces. Las formas químicas insolubles no serán absorbidas por las raíces y además pueden precipitar causando obstrucciones en el sistema hidropónico.

Por ejemplo, el fósforo puede estar presente en varias formas químicas existiendo un equilibrio entre las concentraciones de cada una de ellas en disolución. Este equilibrio depende del pH y de la presencia de otros iones tales como calcio (Ca), hierro (Fe), Aluminio (Al) y Magnesio (Mg). El ion monovalente H2PO4 es soluble y es el más fácilmente absorbible por las plantas. Cuando el pH asciende de 6.5, el equilibrio se desplaza hacia las formas HPO4-2 y PO4-3. Estas formas químicas reaccionan con iones hierro y calcio presentes en la solución y precipitan. Por lo tanto al final las plantas tendrán deficiencia de los tres elementos.

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En el gráfico de abajo se puede observar como varía la disponibilidad de los nutrientes en función del pH. Aunque cada especie vegetal presenta un intervalo óptimo característico, la mayoría de las plantas crecen bien entre 5.5 y 6.5, ya que la práctica totalidad de los nutrientes está en forma directamente asimilable. Es por ello que en hidroponía se aconseja trabajar a un pH entre 5.8 y 6.2.

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Cómo medir el pH de la solución nutritiva

La medida del pH debe hacerse después de la adición de nutrientes (solución concentrada A+B, reforzantes, etc). Además, el pH deberá ser revisado periódicamente y ajustado si fuera necesario. Esto es porque el pH de la solución nutritiva tiende a subir ligeramente a medida que las plantas consumen nutrientes. Además, el contacto directo de las raíces con la disolución también genera importantes variaciones. Hay varias maneras de comprobar el pH de la solución nutritiva en un sistema hidropónico:

Las tiras reactivas son probablemente la forma más económica y rápida de comprobar el pH de la solución nutritiva. Estas tiras de papel están impregnadas con un colorante que cambia de color en función del pH de la solución comparándose luego con una tabla de colores. A mí personalmente no me gusta este método porque las diferencias de colores son muy sutiles y la medida del pH es sólo aproximada.

Los kits líquidos funcionan añadiendo unas gotas de un colorante sensible al pH a una pequeña cantidad de la solución nutritiva y comparando el color resultante con una paleta de colores. Aunque son algo más precisos que las tiras, aún así sólo podemos medir el pH de unidad en unidad.

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Sin duda alguna, el medidor digital es el método más preciso porque nos da una medida con decimales. Además existen dispositivos muy simples y económicos aptos para el cultivador aficionado con una fiabilidad muy buena (12−20 €). Sin embargo necesita un correcto mantenimiento del electrodo y recalibraciones periódicas para que la lecturas sean precisas. El que yo uso es uno de los más baratos que encontré en amazon.es,. A pesar de su bajo precio, funciona perfectamente y las medidas coinciden perfectamente con las del pHmetro del laboratorio .

pHimetro-medida-pH
pHmetro digital. Disponible en Amazon.es por 10 €.

Cómo ajustar el pH de la solución nutritiva

El pH del agua de grifo oscila entre 7.5 y 8.5 y se acidifica ligeramente cuando se añaden los nutrientes (6.5−7). Por lo tanto, habrá que emplear disoluciones ácidas para ajustar el pH hasta 5.8. Esto significa en en muy pocas excepciones necesitaremos elevar el pH empleando bases.

Los ácidos más populares en hidroponía para bajar el pH son el nítrico y el fosfórico. Es aconsejable emplear ácido nítrico para el periodo vegetativo, en el que la planta tiene una gran demanda de nitrógeno. En cambio, para el periodo de floración y fructificación, se puede emplear ácido fosfórico, ya que el fósforo es un elemento indispensable en la formación de las flores y frutos.

La bases más comunes en hidroponía son el hidróxido de potasio (KOH) o la disolución tampón bicarbonato potásico/hidróxido potásico. El KOH además de incrementar el pH aporta algo de potasio al sistema. En cambio, el empleo de hidróxido de sodio (NaOH) está totalmente desaconsejado. Es una base altamente reactiva y además, el sodio no aporta ningún beneficio al sistema. Hay que tener en cuenta que estos productos químicos pueden causar quemaduras y por tanto deben manipularse con cuidado.

Si no tienes acceso a este tipo de productos siempre puedes emplear las disoluciones reguladoras comerciales ácidas (pH DOWN) o básicas (pH UP). Se trata de soluciones diluidas de los productos que he mencionado antes y que son más seguras y fáciles de manejar. Si puedes permitírtelo, existen disoluciones reguladoras ácidas para la etapa de crecimiento vegetativo (basadas en ácido nítrico) y para la etapa de floración (basadas en una disolución buffer de ácido fosfórico).

Alternativas caseras para ajustar el pH

La manera más económica de ajustar el pH del sistema hidropónico casero es sin duda el empleo de productos que casi todos tenemos por casa como el vinagre o zumo de limón para bajar el pH o el bicarbonato para subirlo. Sin embargo, no es del todo aconsejable porque existe un efecto rebote pocas horas después del ajuste que hace que el pH oscile considerablemente.

 

Fuentes consultadas:

Growth Technology

Simply Hydroponics and Organics

Lenntech

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